¿Podemos hacer felices a nuestras mascotas?

ene 13, 2015

Investigadores de Nestlé Purina Petcare están liderando los primeros estudios sobre cómo los estímulos externos pueden generar emociones de felicidad en los perros.

Mientras que las pruebas científicas demuestran que tener una mascota puede ayudar a disminuir la presión sanguínea de las personas, además de reducir la ansiedad y la depresión, se sabe menos sobre si el contacto humano tiene un efecto beneficioso similar en el bienestar emocional de los animales.

Así como nos ruborizamos al sentir vergüenza, cuando un perro experimenta un cambio en su estado de ánimo, su presión sanguínea también puede sufrir cambios en determinadas zonas de su cuerpo.

Las fluctuaciones de temperatura son más visibles en las plantas de los pies de los perros, ya que no tienen pelo en esa zona. La planta de los pies es la única parte del cuerpo del perro que contiene glándulas sudoríparas.

Los científicos utilizan desde hace tiempo la termografía para medir los niveles de estrés de los animales, pero éste es uno de los primeros casos en que la tecnología ayuda a evaluar su estado de felicidad y excitación.

Termografía

La termografía es sólo una de toda una serie de técnicas no invasivas que los investigadores de Nestlé Purina utilizan para entender mejor qué hace que un perro experimente un cambio hacia un estado de ánimo positivo.

Cuando un perro sufre un cambio en su estado emocional, el flujo sanguíneo de determinadas zonas de su cuerpo se altera, y lo mismo sucede con la temperatura.

Los investigadores emplean una cámara infrarroja para medir estas fluctuaciones de temperatura en los ojos, las orejas y las plantas de los pies de los animales.

"Hace años que los científicos saben cómo evaluar estados negativos como el estrés y la ansiedad en los animales," explicó Ragen T.S. McGowan, científica conductista de Nestlé Purina Petcare, "pero se sabe menos acerca de cómo medir estados positivos como la felicidad o el entusiasmo."

"La termografía se utiliza muy a menudo en los estudios sobre el bienestar animal, para evaluar las inflamaciones que sufren los caballos de carreras, por ejemplo, o para observar cómo ciertos estados afectan a los niveles de estrés del ganado," añadió.

La vinculación afectiva

El trabajo de Ragen y sus compañeros forma parte de un programa de investigación más exhaustivo de Nestlé Purina, que tiene el objetivo de examinar los beneficios del vínculo humano-animal desde la perspectiva de las mascotas.

Los animales no siempre expresan físicamente sus emociones internas. Ragen T.S. McGowan, científico conductista de Nestlé Purina Petcare

En el marco de un estudio desarrollado por científicos de Nestlé Purina, la compañía mandó un grupo de personas a un refugio para animales en Estados Unidos para hacer compañía y acariciar a perros durante 15 minutos. Las personas y los perros no se conocían, así que no existía ningún vínculo afectivo previo entre ellos.

Las conclusiones del estudio, que se publicarán a principios del próximo año, demuestran que los perros experimentaron un incremento de las emociones positivas como resultado directo de este contacto con los humanos.

Indicadores internos

"Puedes dejar a un perro guía solo en una habitación y quizá se tumbe y parezca tranquilo porque ha sido entrenado para ello, pero en realidad es probable que se sienta bastante estresado porque no está con su amo", explicó Ragen.

"Por otro lado, puedes dejar a un perro doméstico solo en la misma habitación y quizá se ponga a correr y parezca alterado, pero en realidad puede que simplemente se lo esté pasando bien y explorando."

"Identificando los indicadores internos de las experiencias emocionales de los perros, queremos ampliar nuestro conocimiento sobre cuáles son las maneras más ventajosas de interaccionar con ellos."

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